Después de la revisión de 2019, ¿qué le espera a los coches sin conductor en 2020?

Si el 2018 fue cuando la industria se vio sorprendida por la sobriedad, el 2019 sería un año en el que el pragmatismo y los desafíos de tratar de desarrollar y escalar una tecnología se harían mucho más reales. El resultado: la industria se encuentra en la mitad de su adolescencia, donde el cambio puede ocurrir repentinamente, causando confusión y encuentros incómodos. Es un momento en el que otros se desarrollan mucho más rápido que sus pares. Y este 2020 promete algo parecido.

Las grietas en la industria de vehículos autónomos -ocultas por el celo quijotesco y un cubo aparentemente sin fondo de capital de riesgo y corporativo- se volvieron demasiado conspicuas como para ignorarlas en los primeros meses de 2018.

Un caso de secretos comerciales de alto perfil que enfrentó a Waymo contra Uber reveló un lado despiadado y temerario de la floreciente industria. Apenas unas semanas después, un vehículo de Uber que se conducía por sí mismo mató a un peatón mientras realizaba pruebas en las carreteras públicas de Tempe, Arizona, lo que llevó a Uber a detener inmediatamente todas las pruebas. Y mientras que otras compañías sólo suspendieron temporalmente las pruebas de sus propios vehículos, el incidente arrojó una sombra sobre una industria que aspira a hacer las carreteras más seguras.

Las llamativas demostraciones de autos auto-conducción disminuyeron su velocidad hasta un goteo y algunos se quejaron sobre la obtención de capital. Los plazos para el despliegue comercial de los robotaxis se volvieron más borrosos. La firma de investigación y asesoría Gartner publicó su gráfico anual de Hype Cycle y los vehículos autónomos se mostraron entrando en el abismo de la desilusión.

Así que la charla y los anuncios en la CES 2019 – la gigantesca feria tecnológica que se celebra cada enero en Las Vegas – no deberían haber sorprendido a nadie. Lo hizo de todos modos. De repente, o eso parecía, las palabras de moda no eran «sin conductor» y «robotaxis», sino «seguridad» y «sistemas avanzados de asistencia al conductor», un nivel de automatización menos capaz que se encuentra en los nuevos sedanes, SUV y camionetas.

Este renovado enfoque en ADAS, junto con la oleada de intercambio de socios, acuerdos estratégicos y el comienzo de la consolidación en la industria serían los temas principales en 2019. Este año, con CES 2020 a pocos días, la historia de amor de ADAS continuará junto con la consolidación y la lenta marcha hacia un despliegue limitado de robotaxi.

ADAS restablece las expectativas de la industria

El CEO de Nvidia, Jensen Huang, preparó el escenario para uno de los temas en el CES y el resto de 2019 cuando introdujo un sistema de nivel 2+ llamado Nvidia Drive AutoPilot. El nuevo producto se introdujo como una plataforma de referencia que los fabricantes de automóviles y proveedores como Continental y ZF podrían utilizar para incorporar características de conducción automatizada más sofisticadas – no de conducción automática completa – en sus vehículos de producción.

La revelación se sintió como un latigazo cervical para algunos observadores de la industria.

Apenas dos años antes, Jensen estaba en el escenario del CES pregonando cómo la tecnología de Nvidia llevaría a la autonomía de nivel 4 para el año 2020. El Nivel 4 es una designación de la Sociedad de Ingenieros Automotrices (SAE) que significa que el vehículo puede manejar todos los aspectos de la conducción en ciertas condiciones sin intervención humana. Los sistemas de nivel 2, en los que dos funciones primarias están automatizadas, todavía tienen un conductor humano en todo momento.

«La idea de la plena autonomía se fue un poco detrás del telón en 2019 y ADAS tomó más protagonismo», Jeremy Acevedo, gerente senior de insights en Edmunds dijo en una entrevista reciente.