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El Puma, Gran León Americano.

EL PUMA 
 
 
Sonido relajante de la lluvia para entrar en materia…  
 
 
  Distribución 
 
El puma, león de montaña, león o pantera (Puma concolor), es un mamífero de la familia felidae, nativo de América. Este gran felino solitario, vive en más lugares que cualquier otro mamífero salvaje terrestre en el Hemisferio Occidental: se extiende desde el Yukón, en Canadá, hasta el sur de los Andes en América del Sur. El puma es adaptable y generalista, por lo que se encuentra en los principales biomas de toda América. Es el segundo mayor felino en el Nuevo Mundo, después del jaguar, y el cuarto más grande del mundo, con el leopardo, después del tigre, el león, y el jaguar. Su tamaño es mayor que el del leopardo de las nieves, aunque está más emparentado con los pequeños felinos. 
 
Dimensiones 
 
De casi 120 cm de largo, 65 de alzada y una cola de 60 lo convierte en el mayor carnicero de América. 
 
Descripción
 
Ocupa el lugar más alto en la cadena alimenticia. Como otros gatos de similar tamaño su alimentación es variada y cambia de acuerdo a las zonas que habita. Caza pequeños y medianos animales. Su poderosa fuerza y su elástico cuerpo le permite ser el cazador con más posibilidades de conseguir su sustento. Se mimetiza como todo felino con el entorno logrando excelentes resultados.
 
 
 
Con el incremento de la población humana, su singular enemigo, sus hábitats se fueron reduciendo. En casi todos los lugares que se extinguió, el hombre fue el único culpable, tanto por la matanza directa o por haber destruido el ecosistema. Acusado por diezmar sus ganados menores y mayores, son masacrados o confinados a lugares recónditos y casi inalcanzables. 

A su dieta basada en monos, venados, ñandues, guanacos, etc, se le debe agregar algunas aves y peces que pesca en ríos y arroyos de aguas pocas profundas. Los vegetales también están incluidos en ella al igual que las lagartijas y los pájaros. La carne que consume se limita a los 3 a 4 kg diarios. No acostumbra como otros felinos a enterrar los restos de comida, abandonándola una vez satisfecho su apetito. Esa acción, hace que muchos animales carroñeros o los que no tengan la posibilidad de caza, se beneficien y se vean provistos de alimento asiduamente. Es muy larga la lista de animales en esas condiiciones que ven al puma como su benefactor, por lo tanto, siguen los rastros de éstos, aunque a prudente distancia para no convertirse en sus víctimas.   

 
 
Como todo gato, prima en él también el menor esfuerzo. Cuando el alimento escasea en sus dominios, sale de cacería a zonas más expuestas. La proliferación de la cría de ovejas en la Patagonia, de las llamas en el Altiplano y de los vacunos en los bosques nativos deforestados y la Pampa húmeda, produjo en los pumas una nueva metodología de caza. Atacando por sorpresa embiste al ganado y detiene a la víctima de la única forma que sabe hacerlo: con su poderosa mandíbula muerde la garganta del animal y la presiona con fuerza. Se detiene recién al notar que le produjo la muerte por asfixia, o por lo menos, que ésta se encuentra a punto de expirar.

La facilidad y el tipo de alimento que le produce ese tipo de cacería, puede producir en el puma cambios radicales de sustento, uno de ellos es que se cebe y continue matando al ganado. Esa actividad causa malestar e irrita a los ganaderos que los persiguen, en algunos casos, hasta el exterminio. Para solucionar ese inconveniente, desde hace varios años en la Patagonia se está experimentado con un método, aunque cruento, se trataría de eliminar a los pumas cebados en forma selectiva. A las ovejas más viejas, que siempre son las más rezagadas y las presas más fáciles, se les coloca un collar con un veneno especial. Cuando el puma cebado ataca, ingiere ese tóxico -que es de rápida degradación en el interior del animal- produciéndole la muerte en forma inmediata. Este tóxico, por su rápida degradación, no afecta la cadena alimenticia, especialmente en la primer etapa, como es la de los carroñeros.

 
 
 
Sus patas delanteras se caracterizan por tener cinco dedos mientras que en las traseras sólo cuatro. Las uñas son retráctiles y las saca cuando ataca a sus presas o adopta una posición de defensa. Con una cabeza diminuta en proporción a su cuerpo, los huesos craneanos de gran fortaleza, le representan una cierta seguridad en sus peleas o cacerías. Tiene cuatro colmillos grandes y dientes incisivos más pequeños, eso le permite asestar a sus presas los mortales golpes que lo caracteriza. Una vez que tomó a su víctima por el cuello es muy difícil evadirse a semejante y mortal presión.

Por ser un animal solitario, solamente se relaciona con sus congéneres en la época de apareamiento. El período de cortejo ronda los 20 días y es prácticamente el tiempo que está en pareja. El celo se produce al igual que los demás felinos en cualquier época del año. Su gestación dura entre los 96 a 98 días. Pueden nacer entre dos a cuatro cachorros de 25 a 30 cm de largo. Estos cachorros, con manchas que los identifican, nacen con los ojos cerrados que abren recien después del noveno día de vida. Esas manchas, producto del pelo manchado con dibujos irregulares, se irán perdiendo con el tiempo hasta convertirse en un color uniforme de tonos rojizos, los que están cercanos al Ecuador, pero que se van apagando a medida que se acerca su hábitat a los extremos norte y sur del continente.  

 
Subespecies del puma
 
* Puma argentino (Puma concolor cabrerae)

* Puma de Costa Rica (Puma concolor costaricensis)

* Puma oriental Sudamericano (Puma concolor anthonyi)

* Puma norteamericano (Puma concolor couguar)

* Puma Sudamericano del norte (Puma concolor concolor)

* Puma Sudamericano del sur

 
 Estado de conservación
 
La Unión Mundial para la Conservación (IUCN), actualmente clasifica al puma como una especie "casi amenazada". Se ha cambiado el puma del estatuto de "menos preocupación", dejando abierta la posibilidad de que pueda ser planteado a los "vulnerables", cuando más datos sobre la distribución del puma estén disponibles. El puma está regulado en el Apéndice I De la Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de Fauna y Flora Silvestres (CITES),lo que hace ilícito el comercio internacional de especímenes o partes.

El puma también está protegido a través de gran parte del resto de su territorio. A partir de 1996, caza del puma está prohibida en la Argentina, Brasil, Bolivia, Chile, Colombia, Costa Rica, Guayana Francesa, Guatemala, Honduras, Nicaragua, Panamá, Paraguay, Suriname, Venezuela y Uruguay. (Costa Rica y Panamá no son mencionados como países gama actual de la UICN). No se informó de la protección jurídica del puma en Ecuador, El Salvador y Guyana. La caza regulada del puma aún es común en los Estados Unidos y Canadá. Si está permitido en EE.UU. desde los estados de las Montañas Rocosas hasta el Océano Pacífico, con la excepción de California. Los pumas son generalmente cazados con jaurías de perros, hasta que el animal es acorralado. Cuando el cazador llega a la escena, se le dispara de una corta distancia. El puma no puede legalmente cazado en California, salvo en circunstancias muy concretas, como por ejemplo cuando un individuo es declarado una amenaza de seguridad pública. 

 
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